Cassini achève le dernier et fatidique survol de Titan

Cette image non traitée de la lune Titan de Saturne a été capturée par le vaisseau spatial Cassini de la NASA lors de son dernier survol rapproché de la lune brumeuse de la taille d'une planète le 21 avril 2017. Image viaNASA/JPL-Caltech/ Institut des sciences spatiales.

La NASA a déclaré aujourd'hui que le vaisseau spatial Cassini avait eu son dernier contact rapproché avec la lune brumeuse Titan de Saturne et commençait maintenant ses orbites finales autour de la planète aux anneaux. La dernière série d'orbites – connue sous le nom de Grand Finale de Saturne – emmènera le vaisseau spatial entre les anneaux de Saturne et le corps de la planète. Le survol du Titan est le 127e de la longue et glorieuse histoire de Cassini à Saturne. Le vaisseau spatial est en orbite autour de Saturne depuis 2004 et est maintenant presque à court de carburant. Les ingénieurs du vaisseau spatial avaient besoin du survol du Titan pour remodeler légèrement l'orbite de la sonde robotique de sorte qu'au lieu de passer juste à l'extérieur des anneaux principaux de Saturne, Cassini commencera une série de 22 plongées entre les anneaux et la planète.

Cassini a effectué sa dernière approche rapprochée de Titan le 21 avril à 23h08. HAP (06:08 UTC le 22 avril ;traduire dans votre fuseau horaire). L'engin est passé à une altitude d'environ 608 miles (979 km) au-dessus de la surface de la lune. La NASA a déclaré :

Cassini a transmis ses images et d'autres données à la Terre après la rencontre. Les scientifiques de l'enquête radar de Cassini examineront cette semaine leur dernière série de nouvelles images radar des mers et des lacs d'hydrocarbures qui se sont répandus dans la région polaire nord de Titan. La couverture d'imagerie prévue comprend une région précédemment vue par les caméras d'imagerie de Cassini, mais pas par le radar. L'équipe radar prévoit également d'utiliser les nouvelles données pour sonder les profondeurs et les compositions de certains des petits lacs de Titan pour la première (et la dernière) fois, et rechercher d'autres preuves de l'évolution de la caractéristique que les chercheurs ont surnommée le 'île magique. '

Passant parNASA/JPL-Caltech

La première plongée Cassini entre le corps de Saturne et les anneaux intérieurs est prévue pour le 26 avril à 02h00 PDT (09h00 UTC). Le vaisseau spatial sera hors de contact pendant la plongée et pendant environ un jour après pendant qu'il effectuera des observations scientifiques à proximité de la planète. La première heure prévue pour que Cassini établisse un contact radio avec la Terre est à 00 h 05 HAP (07 h 05 UTC) le 27 avril. Les images et autres données devraient commencer à arriver peu de temps après l'établissement de la communication.

Personne ne sait, bien sûr, exactement ce qui se trouve entre les anneaux intérieurs et l'atmosphère extérieure de Saturne. Il est possible que cette région contienne des débris invisibles, qui pourraient endommager le vaisseau spatial. En fait, les astronomes et les scientifiques de l'espace discutent de l'envoi d'un vaisseau spatial dans cette région inconnue depuis des décennies, à commencer par les survols de Saturne par Voyager en 1980 et 1981. Mais ils ne l'ont jamais tenté… jusqu'à présent.



Ça devrait être excitant !

La mission se terminera par une plongée riche en science dans l'atmosphère de Saturne le 15 septembre 2017.

La vidéo ci-dessous raconte l'histoire de la grande finale de Cassini.

Bottom line: Le vaisseau spatial Cassini de la NASA a eu son dernier contact rapproché avec la lune brumeuse Titan de Saturne et commence maintenant sa dernière série de 22 orbites autour de la planète aux anneaux.

Via NASA/JPL-Caltech