La curiosité continue de rouler alors que l'équipe exploite le rover Mars depuis chez elle

Composite : 4 personnes dans les bureaux à domicile et le rover Mars.

Les contrôleurs de Curiosity travaillent à domicile pour s'assurer que le rover Mars continue de fonctionner et de renvoyer des données. Image via la NASA/JPL.

La NASA a publié la version originale de cet article sur son site Web le 14 avril 2020

La mission Mars a appris à relever de nouveaux défis en travaillant à distance.

Pour les personnes qui peuvent travailler à distance pendant cette période de distanciation sociale, les vidéoconférences et les e-mails ont permis de combler le fossé. Il en va de même pour l'équipe derrière la NASACuriosité rover martien. Ils sont confrontés aux mêmes défis que tant de travailleurs à distance – calmer le chien, partager l'espace avec les partenaires et la famille, se souvenir de s'éloigner du bureau de temps en temps – mais avec une torsion : ils opèrent sur Mars.

Le 20 mars 2020, personne dans l'équipe n'était présent au Jet Propulsion Laboratory de la NASA en Californie du Sud, où est basée la mission. C'était la première fois que les opérations du rover étaient planifiées alors que l'équipe était complètement éloignée. Deux jours plus tard, les commandes qu'ils avaient envoyées sur Mars s'exécutèrent comme prévu, résultant en Curiosityforer un échantillon de rocheà un endroit appelé 'Édimbourg'.

L'équipe a commencé à anticiper la nécessité d'aller complètement à distance quelques semaines auparavant, ce qui les a amenées à repenser leur mode de fonctionnement. Des casques, des moniteurs et d'autres équipements ont été distribués (ramassés en bordure de rue, avec tous les employés suivant des mesures de distanciation sociale appropriées).

Cependant, tout ce avec quoi ils ont l'habitude de travailler au JPL ne peut pas être renvoyé chez eux : les planificateurs s'appuient sur des images 3D de Mars et les étudient généralement à l'aide de lunettes spéciales qui basculent rapidement entre les vues de l'œil gauche et de l'œil droit pour mieux révéler les contours de la paysage. Cela les aide à déterminer où conduire Curiosity et jusqu'où ils peuvent étendre son bras robotique.



Mais ces lunettes nécessitent les cartes graphiques avancées des ordinateurs hautes performances du JPL (ce sont en fait des ordinateurs de jeu réutilisés pour conduire sur Mars). Pour que les opérateurs de rover puissent visualiser des images 3D sur des ordinateurs portables ordinaires, ils sont passés à de simples lunettes 3D rouge-bleu. Bien qu'elles ne soient pas aussi immersives ou confortables que les lunettes, elles fonctionnent tout aussi bien pour planifier les entraînements et les mouvements des bras.

L'équipe a effectué plusieurs tests et un essai complet avant qu'il ne soit temps de planifier l'opération de forage « Edimbourg ».

Ce qu'il faut pour conduire un Rover

Bien entendu, le matériel n'est qu'une partie de l'équation : de nombreux ajustements logistiques sont également nécessaires. En règle générale, les membres de l'équipe du JPL travaillent avec des centaines de scientifiques dans des instituts de recherche du monde entier pour décider où conduire Curiosity et comment rassembler sa science. Travailler à distance de ces scientifiques n'est pas nouveau. Mais travailler en dehors des autres personnes qui sont généralement basées au JPL l'est.

La programmation de chaque séquence d'actions pour le rover peut impliquer une vingtaine de personnes développant et testant des commandes en un seul endroit tout en discutant avec des dizaines d'autres personnes situées ailleurs.Alicia Allbaugh, qui dirige l'équipe, a commenté :

Nous sommes généralement tous dans une pièce, partageant des écrans, des images et des données. Les gens parlent en petits groupes et entre eux de l'autre côté de la pièce.

Maintenant, ils font le même travail en organisant plusieurs vidéoconférences à la fois tout en s'appuyant davantage sur les applications de messagerie. Il faut des efforts supplémentaires pour s'assurer que tout le monde se comprend; en moyenne, la planification de chaque jour prend une ou deux heures de plus qu'elle ne le ferait normalement. Cela ajoute des limites au nombre de commandes envoyées chaque jour. Mais pour la plupart, Curiosity est plus scientifiquement productif que jamais.

Pour s'assurer que tout le monde est entendu et se comprend, le chef de l'équipe des opérations scientifiquesPont Carries'entretient de manière proactive avec les scientifiques et les ingénieurs pour combler les lacunes en matière de communication : quelqu'un voit-il des problèmes avec le plan actuel ? La solution autour de laquelle convergent les ingénieurs fonctionne-t-elle pour les scientifiques ? Allbaugh a dit :

Je surveille probablement environ 15 canaux de discussion en tout temps. Vous jonglez plus que d'habitude.

Typiquement, Bridge faisait le tour de plusieurs groupes travaillant dans une sorte desalle de situationoù les données et les images de Curiosity sont visualisées et les commandes sont générées. Maintenant, elle appelle jusqu'à quatre vidéoconférences distinctes en même temps pour s'enregistrer. Elle a déclaré :

Je fais toujours ma routine normale, mais virtuellement.

Il a fallu s'y habituer pour la transition, mais Bridge a déclaré que l'effort pour maintenir Curiosity en mouvement était représentatif de l'esprit d'initiative qui l'a attirée vers la NASA. Allbaugh a dit :

C'est un classique, le manuel de la NASA. On nous présente un problème et nous trouvons comment faire fonctionner les choses. Mars ne reste pas immobile pour nous ; nous explorons encore.

Conclusion : malgré le défi de travailler à domicile via la vidéoconférence et la messagerie, une équipe de la NASA maintient le rover martien Curiosity en marche, enquêtant sur la surface de la planète rouge.

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Par la NASA