El Niño perturbe déjà la chaîne alimentaire des océans

Depuis le printemps dernier, lorsque les conditions d'El Niño dans le Pacifique équatorial ont commencé à se renforcer, les scientifiques disent que l'El Niño de cette année sera important. L'ampleur d'El Niño de 2015 est similaire aux événements de 1997-98 et 1982-83,disent les scientifiques, qui sont les deux événements les plus forts du dossier scientifique moderne. Maintenant, bien que cet El Niño n'ait pas encore atteint son apogée, les scientifiques ont observé que le réseau trophique des océans commençait à ressentir la perte dephytoplancton– à la base de la chaîne alimentaire océanique.

Cette perte - qui estpartie d'un cycle naturel– est évident dans la baisse des concentrations de chlorophylle à la surface de la mer, le pigment vert qui indique la présence de phytoplancton.

Les globes ci-dessous, dérivés de données satellitaires, comparent la chlorophylle à la surface de la mer dans l'océan Pacifique en octobre 2014 et 2015. Les nuances de vert indiquent plus de chlorophylle et de phytoplancton en fleurs. Les nuances de bleu indiquent moins de chlorophylle et moins de phytoplancton.

Octobre 2014. Crédit image : NASA

Le vert indique la floraison du phytoplancton en octobre 2014. Crédit image : NASA

Octobre 2015. Crédit image : NASA

Plus de bleu indique moins de phytoplancton en octobre 2015. Si vous avez du mal à comparer ces deux images,essayez l'outil de comparaison d'images à l'observatoire de la Terre de la NASA.

Selon la Nasa, voici ce qui cause le déclin du phytoplancton au cours d'une année El Niño :

Les alizés se sont affaiblis dans le Pacifique oriental, perturbant le schéma normal de la circulation océanique et permettant au bassin chaud du Pacifique occidental de se propager vers l'est.



Sous la surface de l'océan, cette piscine chaude approfondit la thermocline - le niveau qui sépare les eaux de surface plus chaudes des eaux plus froides de l'océan - à l'est. Le bassin d'eau chaude plus profond a réduit la remontée habituelle de nutriments d'eau profonde à la surface du Pacifique oriental.

Avec moins de phytoplancton disponible, les poissons qui se nourrissent de plancton, ainsi que les plus gros poissons qui s'en nourrissent, ont une alimentation considérablement réduite. Dans le passé d'El Niños de cette ampleur, le déclin des stocks de poissons a entraîné une famine et des déclins spectaculaires de la population de nombreux animaux marins, notamment les manchots des Galapagos, les iguanes marins, les lions de mer et les phoques.

Fait partie d'un cycle naturel.La perte de population n'est pas permanente. Après tout, le déclin des nutriments océaniques au plus fort d'un cycle El Niño est une caractéristique de la nature. La dernière fois qu'un El Niño aussi fort s'est produit (1997-98), il y a eu d'importants déclins de population dans tout le réseau trophique marin du Pacifique oriental. Puis - en 1998-99 - une forte La Niña a suivi qui a eu l'impact inverse. La Niña a créé des alizés plus forts d'est en ouest, quiaugmentéupwelling de nutriments et fertilisé l'une des plus grandes proliférations de phytoplancton jamais enregistrées par satellite.

Cela a entraîné une augmentation spectaculaire des populations de poissons.

Et ainsi le cycle continue. Les modèles climatiques prédisent que cet El Niño culminera vers décembre et s'affaiblira au printemps de l'hémisphère nord (mars-mai 2016).

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Conclusion : les données satellitaires permettent aux scientifiques de créer des graphiques qui comparent le phytoplancton présent en octobre 2015 à celui présent en octobre 2014. Les données suggèrent que bien que le fort El Niño de 2015 n'ait pas encore atteint son apogée, le réseau trophique océanique commence déjà à ressentir la perte de phytoplancton. Cette perte peut entraîner un déclin des stocks de poissons et des déclins spectaculaires des populations de nombreux animaux marins. Mais les baisses ne sont pas permanentes. Si une forte La Niña s'ensuit, elle peut augmenter le phytoplancton et entraîner des poussées démographiques.

En savoir plus sur l'Observatoire de la Terre de la NASA