Premiers films en couleur de Pluton et Charon

Les premiers films en couleur de la mission New Horizons de la NASA montrent Pluton et sa plus grande lune, Charon, et la danse orbitale complexe des deux corps connus sous le nom de planète double. Les images ont été prises à neuf occasions différentes du 29 mai au 3 juin.

Crédit image : NASA

Ce film estbarycentrique, ce qui signifie que Pluton et Charon sont représentés en mouvement autour du barycentre du binaire - le centre de gravité partagé entre les deux corps lorsqu'ils font un gabarit planétaire. Parce que Pluton est beaucoup plus massif que Charon, le barycentre (marqué par un petit 'x' dans le film) est beaucoup plus proche de Pluton que de Charon. Crédit image : NASA

Le vaisseau spatial New Horizons effectuera son approche la plus proche de Pluton le 14 juillet, passant à environ 7 800 milles (12 500 kilomètres) au-dessus de la surface. C'est la première mission vers Pluton et la ceinture de Kuiper, une relique de la formation du système solaire au-delà de Neptune.

Alan Stern est le chercheur principal de New Horizons. Stern a dit :

C'est excitant de voir Pluton et Charon en mouvement et en couleur. Même à cette faible résolution, nous pouvons voir que Pluton et Charon ont des couleurs différentes : Pluton est beige-orange, tandis que Charon est gris. Exactement pourquoi ils sont si différents est l'objet d'un débat.

Crédit image : NASA

Ce film est « centré sur Pluton », ce qui signifie que Charon est montré alors qu'il se déplace par rapport à Pluton, qui est centrée numériquement dans le film. (Le pôle Nord de Pluton est au sommet.) Pluton fait un tour autour de son axe tous les 6 jours, 9 heures et 17,6 minutes, soit la même durée que Charon tourne sur son orbite. En regardant de près les images de ce film, on peut détecter un changement régulier de la luminosité de Pluton, en raison des terrains plus clairs et plus sombres de ses différents visages.Crédit image: NASA

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Ces films en couleurs presque vraies ont été assemblés à partir d'images réalisées en trois couleurs - bleu, rouge et proche infrarouge - par la caméra d'imagerie visible multicolore sur l'instrument connu sous le nom de Ralph, une référence 'Lune de miel' que les fans de télévision classiques peuvent apprécier. Bien que les deux films aient été préparés à partir des mêmes images, ils présentent la paire Pluton-Charon sous des perspectives différentes.

Alors que New Horizons se rapproche de sa cible, le meilleur reste à venir. Cathy Olkin est scientifique adjointe du projet New Horizons. Elle a dit:

Les observations des couleurs vont s'améliorer, et finiront par résoudre les surfaces de Charon et de Pluton à des échelles de quelques kilomètres. Cela nous aidera à démêler la nature de leurs surfaces et la façon dont les substances volatiles se transportent autour de leurs surfaces. Je ne peux pas attendre ; c'est dans quelques semaines !

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