Kepler-452b est un cousin plus âgé et plus grand de la Terre

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Voir plus grand.| Face à face! Concept d'artiste de la Terre (l) et Kepler 452b. Image via la NASA.

Les rêveurs et les visionnaires ont longtemps imaginé trouver une autre Terre. Cette semaine (23 juillet 2015) lors d'une téléconférence de la NASA, les scientifiques de la mission de découverte de planètes Kepler ont fait un pas de plus vers ce rêve avec la découverte de la première planète presque de la taille de la Terre en orbite dans la zone habitable - ou la zone où l'eau liquide peut exister – de son étoile solaire. La planète est située à 1 400 années-lumière, en direction de notreconstellation du Cygne le Cygne. Il présente de nombreuses similitudes – et aussi quelques différences – avec le monde sur lequel nous nous trouvons.Le journal astronomiquea accepté le document de recherche faisant état de cette constatation. La NASA a également déclaré :

Cette découverte et l'introduction de 11 autres nouvelles petites planètes candidates à la zone habitable marquent une autre étape importante dans le cheminement vers la recherche d'une autre Terre.

La première planète proche de la Terre s'appelle Kepler-452b. C'est la plus petite planète découverte à ce jour en orbite dans la zone habitable de son étoile. Considéré comme unplanète de la taille d'une super-Terre, son diamètre est 60 pour cent plus grand que notre monde. Son orbite autour du soleil dure 385 jours, soit seulement 5 % de plus que l'orbite de la Terre. Son étoile est de type G2, comme notre soleil. Kepler-452b est 5% plus éloigné de son étoile mère que la Terre ne l'est de notre soleil.

Bien que sa masse et sa composition ne soient pas encore déterminées, des recherches antérieures suggèrent que les planètes de la taille de Kepler-452b ont de bonnes chances d'être rocheuses.

Elle a 6 milliards d'années, 1,5 milliard d'années de plus que notre soleil.

Elle a la même température que la Terre et semble 20 % plus lumineuse.



Concept de l

Concept d'artiste du cousin de la Terre Kepler 452b. Ce monde pourrait avoir de l'eau et des volcans actifs. Image via SETI Institute/Danielle Futselaar.

Jon Jenkins, responsable de l'analyse des données Kepler au centre de recherche Ames de la NASA à Moffett Field, en Californie, qui a dirigé l'équipe qui a découvert Kepler-452b, a déclaré :

Nous pouvons considérer Kepler-452b comme un cousin plus âgé et plus grand de la Terre.

Il est impressionnant de considérer que cette planète a passé 6 milliards d'années dans la zone habitable de son étoile ; plus long que la Terre. C'est une opportunité substantielle pour que la vie survienne, si tous les ingrédients et conditions nécessaires à la vie existent sur cette planète.

Pour aider à confirmer la découverte et mieux déterminer les propriétés du système Kepler-452, l'équipe a effectué des observations au sol à l'Université du Texas à l'observatoire McDonald d'Austin, à l'observatoire Fred Lawrence Whipple sur le mont Hopkins, en Arizona, et au WM Keck. Observatoire au sommet du Mauna Kea à Hawaï.

La NASA a déclaré que ces mesures étaient essentielles pour que les chercheurs confirment la nature planétaire de Kepler-452b, affinent la taille et la luminosité de son étoile hôte et mieux cerner la taille de la planète et son orbite.

En plus de confirmer Kepler-452b, l'équipe Kepler a augmenté le nombre de nouvelles exoplanètes candidates de 521 à partir de leur analyse des observations menées de mai 2009 à mai 2013, portant le nombre de planètes candidates détectées par la mission Kepler à 4 696. Les candidats ont besoin d'observations et d'analyses de suivi pour vérifier qu'il s'agit de planètes réelles.

Voir plus grand. | Cette taille et cette échelle du système Kepler-452 se comparaient aux côtés du système Kepler-186 et du système solaire. Kepler-186 est un système solaire miniature qui s

Voir plus grand.| Cette taille et cette échelle du système Kepler-452 se comparaient aux côtés du système Kepler-186 et du système solaire. Kepler-186 est un système solaire miniature qui s'adapterait entièrement à l'orbite de Mercure. Image via NASA/JPL-CalTech/R. Blesser

Douze des nouvelles planètes candidates ont un diamètre compris entre une et deux fois celui de la Terre et orbitent dans les zones habitables de leurs étoiles. Parmi celles-ci, neuf étoiles en orbite sont similaires à notre soleil en taille et en température.

Jeff Coughlin, scientifique Kepler au SETI Institute de Mountain View, en Californie, qui a dirigé l'analyse d'un nouveau catalogue de candidats, a déclaré :

Nous avons été en mesure d'automatiser entièrement notre processus d'identification des planètes candidates, ce qui signifie que nous pouvons enfin évaluer rapidement et uniformément chaque signal de transit dans l'ensemble de données Kepler. Cela donne aux astronomes une population statistiquement solide de planètes candidates pour déterminer avec précision le nombre de petites planètes éventuellement rocheuses comme la Terre dans notre galaxie de la Voie lactée.

Au cours de la dernière année, la NASA a commencé à dire plus souvent que trouver des signes de vie – au début, peut-être, la vie microbienne – sur une planète lointaine comme Kepler 452b est l'un de ses principaux objectifs. En avril 2015, la scientifique en chef de la NASA, Ellen Stofan, a fait une déclaration audacieuse lorsqu'elle a prédit que nous trouverions de « fortes indications » de la vie microbienne sur une exoplanète d'ici une décennie. Elle a dit que nous trouverions des 'preuves définitives' de la vie d'ici 20 à 30 ans.

Lire la suite : À quelle distance de trouver une vie extraterrestre ?

Naturellement, la découverte d'exoplanètes semblables à la Terre – comme Kepler 452b – est une première étape.

Voir plus grand. | Depuis le lancement de Kepler en 2009, douze planètes de moins de deux fois la taille de la Terre ont été découvertes dans les zones habitables de leurs étoiles. Image via la NASA/N. Batalha et W. Stenzel

Voir plus grand.| Depuis le lancement de Kepler en 2009, douze planètes de moins de deux fois la taille de la Terre ont été découvertes dans les zones habitables de leurs étoiles. Image via la NASA/N. Batalha et W. Stenzel

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