Lutetia : Rare survivant de la naissance de la Terre

De nouvelles observations indiquent que l'astéroïde Lutetia est un fragment restant du même matériau d'origine qui a formé la Terre, Vénus et Mercure. Les astronomes ont combiné les données du vaisseau spatial Rosetta de l'ESA, du télescope New Technology de l'ESO et des télescopes de la NASA. Ils ont découvert que les propriétés de l'astéroïde correspondent étroitement à celles d'un type rare de météorites trouvées sur Terre et qui se seraient formées dans les parties internes du système solaire. Lutetia a dû, à un moment donné, s'être déplacé vers son emplacement actuel dans la principale ceinture d'astéroïdes entre Mars et Jupiter.

Astéroïde Lutèce. Crédit d'image : ESA 2010 MPS pour l'équipe OSIRIS MPS/UPD/LAM/IAA/RSSD/INTA/UPM/DASP/IDA

Une équipe d'astronomes d'universités françaises et nord-américaines a étudié en détail l'astéroïde inhabituel Lutetia dans une très large gamme de longueurs d'onde pour en déduire sa composition. Les données de la caméra OSIRIS du vaisseau spatial Rosetta de l'ESA, du télescope New Technology (NTT) de l'ESO à l'observatoire de La Silla au Chili et du télescope infrarouge de la NASA à Hawaï et du télescope spatial Spitzer ont été combinées pour créer le spectre le plus complet d'un astéroïde jamais assemblé.

Ce spectre de Lutetia a ensuite été comparé à celui de météorites trouvées sur Terre qui ont été largement étudiées en laboratoire. Un seul type de météorite, les chondrites à enstatite, s'est avéré avoir des propriétés correspondant à Lutetia sur toute la gamme de couleurs.

Concept d'artiste du développement du système solaire sur quelque 5 milliards d'années. Le panneau supérieur montre un disque de débris autour du soleil. Au deuxième stade, les particules du disque ont formé de gros amas d'environ 100 kilomètres de diamètre et similaires à l'astéroïde Lutetia. Ces corps ont à leur tour formé les planètes rocheuses, y compris la Terre, illustrées dans le troisième panneau vers le bas. Au cours des quatre milliards d'années qui ont suivi, la surface de la Terre s'est développée jusqu'à ce que nous le savons maintenant. Crédit d'image : ESO/L. Calçada et N. Risinger

Les chondrites à enstatite sont connues pour être un matériau qui date du début du système solaire. On pense qu'elles se sont formées près du jeune soleil et qu'elles ont été un élément majeur de la formation des planètes rocheuses, en particulier la Terre, Vénus et Mercure. Lutetia semble provenir non pas de la ceinture principale d'astéroïdes, où il se trouve actuellement, mais bien plus près du soleil. Pierre Vernazza (ESO), l'auteur principal de l'article, souhaite savoir :

Comment Lutèce s'est-il échappé du système solaire interne et a-t-il atteint la ceinture principale d'astéroïdes ?



Les astronomes ont estimé que moins de 2% des corps situés dans la région où la Terre s'est formée se sont retrouvés dans la ceinture principale d'astéroïdes. La plupart des corps du système solaire interne ont disparu au bout de quelques millions d'années lorsqu'ils ont été incorporés aux jeunes planètes qui se formaient. Cependant, certains des plus gros, avec des diamètres d'environ 100 kilomètres (60 miles) ou plus, ont été éjectés vers des orbites plus sûres et plus éloignées du soleil.

Lutèce, qui mesure environ 100 kilomètres de diamètre, aurait pu être éjecté des parties internes du jeune système solaire s'il passait près de l'une des planètes rocheuses et avait ainsi son orbite considérablement modifiée. Une rencontre avec le jeune Jupiter lors de sa migration vers son orbite actuelle pourrait également expliquer l'énorme changement de l'orbite de Lutèce. Pierre Vernazza a dit :

Nous pensons qu'une telle éjection a dû arriver à Lutèce. Il a fini comme un intrus dans la ceinture d'astéroïdes principale et il y a été préservé pendant quatre milliards d'années.

Des études antérieures sur sa couleur et ses propriétés de surface ont montré que Lutetia est un membre très inhabituel et plutôt mystérieux de la ceinture principale d'astéroïdes. Des études antérieures ont montré que les astéroïdes similaires sont très rares et représentent moins de 1% de la population d'astéroïdes de la ceinture principale. Les nouvelles découvertes expliquent pourquoi Lutetia est différent - c'est un très rare survivant du matériau d'origine qui a formé les planètes rocheuses. Vernazza a dit :

Lutetia semble être le plus grand et l'un des très rares vestiges de ce type de matériau dans la ceinture principale d'astéroïdes. Pour cette raison, les astéroïdes comme Lutetia représentent des cibles idéales pour les futures missions de retour d'échantillons. Nous pourrions alors étudier en détail l'origine des planètes rocheuses, dont notre Terre.

Via l'Observatoire Européen Austral