Japet, la lune à deux faces de Saturne

La lune Japet de Saturne, photographiée par la sonde Cassini le 27 mars 2015. Image via la sonde Cassini de la NASA / JPL / ESA.

Voir plus grand.| La lune Japet de Saturne, photographiée par la sonde Cassini le 27 mars 2015. Vous regardez ici presque tout le côté « jour » de la lune. La différence de luminosité sur le visage de la lune – un côté lumineux et un côté sombre – est réelle. Image via le vaisseau spatial Cassini de la NASA / JPL / ESA.

Voici une vue couleur lointaine mais assez détaillée de la troisième plus grande, troisième plus massive et plus éloignée des lunes majeures de Saturne, Japet. La lune mesure 1471 kilomètres / 914 miles de large. Cette vue a été agrandie et affinée. Vous voyez ici le côté diurne de la lune ; voir la ligne de terminaison, ou la ligne entre la lumière et l'obscurité sur Japet, d'environ 9 heures à 1 heures ? Le vaisseau spatial Cassini en orbite autour de Saturne a capturé cette vue de la lune Japet à travers sa caméra à angle étroit, à une distance de 1 million de kilomètres / 621 000 miles. Cette vue surplombe les latitudes septentrionales avec le pôle nord de Japet visible à peu près à mi-chemin le long de la démarcation du côté arrière lumineux et du côté avant plus sombre de cette grande lune de Saturne.

Japet est bicolore. Sa surface est beaucoup plus sombre sur la face avant de la lune, c'est-à-dire la face tournée vers l'avant lorsque Japet se déplace en orbite autour de Saturne. Il est beaucoup plus lumineux sur son hémisphère arrière.

Japet orbite autour de Saturne à une distance moyenne de 3,57 millions de kilomètres / 2,22 millions de miles une fois tous les 79,32 jours.

Japet estcouronnes synchrones, c'est-à-dire garde en permanence la même face tournée vers Saturne, tout comme notre propre lune, qui estgéosynchrone, fait vers la Terre. Ainsi, nous savons que,comme sur la lune terrestre, les périodes orbitale et rotationnelle de Japet sont les mêmes.

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On pense que l'obscurité du côté principal de Japet provient d'un revêtement riche en carbone qui se forme lorsque des particules, principalement de la lune de Saturne Phoebe (un ancien objet de la ceinture de Kuiper capturé présumé), sont balayées.



Le côté arrière de Japet est, bien sûr, abrité de cette poussière par le corps de la lune elle-même.

Il existe également une grande différence dans les températures de surface moyennes entre les côtés avant et arrière de Japet. Le côté principal le plus sombre (appelé Cassini Regio par les planétologues) est plus chaud. Il peut se réchauffer jusqu'à moins 144 Celsius / moins 227 Fahrenheit. Pendant ce temps, le côté arrière le plus brillant (Roncevaux Terra) ne dépasse pas moins 160 Celsius / moins 256 Fahrenheit.

Aux pôles hivernaux de Japet, les températures chutent à moins 183 degrés Celsius / moins 297 degrés Fahrenheit.

Japet est presque certainement principalement de la glace, avec une densité globale moyenne de 1,09 gramme par centimètre cube, juste au-dessus de celle de la glace pure. Il y a un peu de roche, mais moins de 2% en masse.

Un mystère est que l'orbite de Japet est inclinée de 15,43 degrés par rapport à l'équateur de Saturne et au plan des autres lunes majeures de Saturne. La raison de cette disparité entre Japet et les autres grandes lunes de Saturne est inconnue. Je soupçonne moi-même que Japet a été presque arraché à Saturne à l'époque où les quatre planètes géantes Jupiter, Saturne, Uranus et Neptune se sont bousculées pour se positionner peu de temps après leur formation. Cela expliquerait aussi, à mon avis, la grande distance de Saturne pour une si grande lune.

On voit assez clairement sur la photo ci-dessus les bassins d'impact Turgis et Roland et les grands cratères Tibald et Turpin. Naimon Crater est visible sur le limbe à la position de trois heures.

Japet abrite également certaines des plus hautes montagnes du système solaire en dehors de la planète Mars, l'astéroïde 4 Vesta et la lune volcanique Io de Jupiter.

Une vue presque complète de Japet' hémisphère arrière brillant. Image acquise par Cassini le 10 septembre 2007.

Une vue presque complète de l'hémisphère arrière lumineux de Japet. Image acquise par Cassini le 10 septembre 2007.

Montagnes Voyager sur Japet. Image acquise par la sonde Cassini le 10 septembre 2007.

Montagnes Voyager sur Japet. Image acquise par la sonde Cassini le 10 septembre 2007.

Quelques Japet à partir de seulement 1 651 km / 1 025 miles.

Une vue de Japet à partir de seulement 1 651 km / 1 025 miles. Image acquise par la sonde Cassini le 10 septembre 2007.

Un mince croissant Japet, en couleur. Image acquise par la sonde Cassini le 9 septembre 2007.

Un mince croissant Japet, en couleur. Image acquise par la sonde Cassini le 9 septembre 2007.

Bottom line: Une vue couleur lointaine mais assez détaillée de la troisième plus grande, troisième plus massive et la plus éloignée des lunes majeures de Saturne, Japet.