Vue de l'espace : prolifération d'algues toxiques dans le lac Érié

Les panaches verts montrés sur ces images sont la pire prolifération d'algues que le lac Érié en Amérique du Nord ait connue depuis des décennies. La prolifération est principalement constituée de microcystis aeruginosa, une algue toxique pour les mammifères, selon le laboratoire de recherche environnementale des Grands Lacs. Ces images ont été acquises par le satellite Landsat-5 début octobre 2011. Les raisons de la floraison géante de cette année sont complexes, selon les scientifiques, mais pourraient être liées à un printemps pluvieux et à des moules envahissantes.

Crédit image : NASA

Le satellite Landsat-5 a acquis l'image du haut le 5 octobre 2011. Des filaments verts éclatants s'étendent depuis la rive nord. Plusieurs jours de vents calmes et de températures chaudes ont permis aux algues de se rassembler à la surface. La prolifération s'est intensifiée après le 5 octobre et le 9 octobre, lorsque le spectroradiomètre imageur à résolution modérée (MODIS) du satellite Aqua a acquis l'image inférieure, la prolifération couvrait une grande partie du bassin ouest.

Les proliférations d'algues étaient courantes dans le bassin ouest peu profond du lac dans les années 1950 et 1960. Le phosphore provenant des fermes, des eaux usées et de l'industrie a fertilisé les eaux de sorte que d'énormes proliférations d'algues se sont développées année après année. Les efflorescences ont un peu diminué à partir des années 1970, lorsque les réglementations et les améliorations apportées à l'agriculture et au traitement des eaux usées ont limité la quantité de phosphore qui a atteint le lac.

Microcystis aeruginosa produit une toxine hépatique, la microcystine, qui tue généralement les chiens nageant dans de l'eau infectée et provoque une irritation de la peau chez les humains. Richard Stumpf, océanographe à la National Oceanic and Atmospheric Administration, a mesuré 50 fois plus de microcystine dans le lac Érié à l'été 2011 que ne le recommande l'Organisation mondiale de la santé pour des loisirs en toute sécurité. Stumf a dit :

Ceci est considéré comme la pire floraison depuis des décennies et peut avoir été influencée par le printemps humide. De fortes chutes de neige sont tombées en hiver et au printemps, suivies de précipitations record dans certaines parties du bassin hydrographique du lac Érié en avril. La pluie et la fonte des neiges ont coulé des champs, des cours et des surfaces pavées, transportant une gamme de polluants dans les ruisseaux et les rivières, y compris le phosphore provenant des engrais. Plus de pluie et de ruissellement ont entraîné plus de phosphore et, comme au cours des décennies précédentes, ce nutriment a nourri les algues du lac.



Mais le printemps pluvieux n'est peut-être pas toute l'histoire, explique Colleen Mouw, chercheuse à l'Université du Wisconsin-Madison. Le lac Érié a été envahi par des moules zébrées et quagga, emportées dans le lac par le ballast des navires. Les moules se nourrissent de fond et elles nettoient bien l'eau. Ils enlèvent tellement de particules que le lac Érié est très clair au printemps et au début de l'été. Mais les moules zébrées et quagga n'aiment pas les microcystis. Mouw a dit :

Ils se nourrissent sélectivement d'autres espèces de phytoplancton, éliminant les concurrents afin que les microcystis puissent prospérer.

Au fur et à mesure que les moules digèrent, elles libèrent du phosphate et de l'ammoniac dans l'eau, et ces nutriments donnent un coup de pouce supplémentaire aux microcystis. Lorsque les proliférations de microcystis se développent, elles créent une écume verte à la surface de l'eau qui est visible depuis l'espace.

Bien qu'elle ne soit pas directement toxique pour les poissons, la floraison n'est pas bonne pour la vie marine. Après la mort des algues, les bactéries les décomposent. Le processus de décomposition consomme de l'oxygène, de sorte que la décomposition d'une grande prolifération peut laisser des « zones mortes », des zones à faible teneur en oxygène où les poissons ne peuvent pas survivre. En cas d'ingestion, les algues peuvent provoquer des symptômes pseudo-grippaux chez les humains et la mort chez les animaux de compagnie. La prolifération est l'un des sujets abordés lors de la Semaine des Grands Lacs, une réunion de représentants gouvernementaux des États-Unis et du Canada qui se tiendra du 11 au 14 octobre à Détroit, dans le Michigan.

Conclusion : début octobre 2011, le satellite Landsat de la NASA a capturé des images de la pire prolifération d'algues que le lac Érié ait connue depuis des décennies. La prolifération est principalement constituée de microcystis aeruginosa, une algue toxique pour les mammifères. Les raisons de la floraison géante de cette année pourraient être liées à un printemps pluvieux et à des moules envahissantes.

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