Les courants océaniques chauds ralentissent

Le flux général de la circulation océanique mondiale, avec des courants de surface chauds en rouge et des courants océaniques profonds froids en bleu. Les eaux de surface chaudes et salées des Caraïbes se déplacent vers le nord de l

Le flux général de la circulation océanique mondiale. Courants chauds de surface en rouge. Courants océaniques profonds froids en bleu. Image viaUSGS.

Dans le filmLe surlendemain, la fonte de la banquise arctique perturbe le flux des courants chauds de surface se dirigeant vers l'Atlantique Nord, déclenchant une soudaine catastrophe climatique. Selon les scientifiques, une catastrophe soudaine est très peu probable. Mais il est vrai que les endroits le long de l'océan Atlantique nord - l'est de l'Amérique du Nord et l'Europe occidentale - ont des climats plus doux que prévu pour leurs latitudes en raison des courants océaniques qui transportent l'eau chaude des tropiques vers le nord. De plus, une étude récentepubliédans la revue à comité de lectureLettres de recherche géophysiqueindique que ces courants chauds ralentissent depuis au moins 2004, confirmant une tendance soupçonnée auparavant à partir de données plus ponctuelles.

Kathryn Kelly, océanographe à l'Université de Washington, a parlé de cette nouvelle recherche dans undéclaration:

Cela ne fonctionne pas comme dans le film, bien sûr. Le ralentissement se produit en fait très progressivement, mais il semble se produire comme prévu : il semble bien ralentir.

Contrairement au film, et contrairement à certaines théories du changement climatique à long terme, ces tendances récentes ne sont pas liées à la fonte de la banquise arctique et à l'accumulation d'eau douce près du pôle Nord. Au lieu de cela, les chercheurs ont été surpris de trouver le ralentissement lié aux courants océaniques au large de la pointe sud de l'Afrique. Ils pensentconditions atmosphériquessont à l'origine de ce changement dans les courants océaniques.

Tous les océans de la Terre sont interconnectés par un système de circulation mondiale parfois appelé lebande transporteuse océanique, et officiellement connu sous le nomcirculation thermohaline. Le réseau mondial de courants océaniques transporte la chaleur des mers équatoriales chaudes vers les eaux polaires plus froides. Le système se compose de courants de surface chauds et de courants océaniques profonds froids.



La partie du système qui nous préoccupe le plus aux États-Unis et en Europe constitue ce que les scientifiques appellentle renversement de la circulation atlantique, un réseau de courants dans l'océan Atlantique. Les courants de surface transportent les eaux chaudes des Caraïbes jusqu'à l'océan Atlantique nord où la chaleur est libérée dans l'atmosphère, ce qui entraîne des climats plus doux dans la région. L'eau refroidie s'enfonce dans les profondeurs de l'océan et continue de s'écouler vers le sud qui la relie à d'autres courants océaniques.

Des capteurs situés dans les eaux au large de Miami surveillent la circulation de renversement de l'Atlantique depuis plus d'une décennie. Ces données de surveillance, ainsi que les données satellitaires, montrent que les courants ont clairement ralenti depuis 2004.

Des données plus clairsemées antérieures avaient également laissé entendre une tendance au ralentissement.

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Certains scientifiques avaient émis l'hypothèse que le ralentissement des courants de l'océan Atlantique pourrait être dû à la fonte de la banquise arctique qui libère de l'eau douce dans l'Atlantique nord. Mais, selon Kelly et ses collaborateurs, la fonte de la banquise arctique n'est pas la cause du ralentissement car, malgré la fonte des glaces, les eaux de surface de l'Arctique deviennent plus salées et plus denses en raison de la baisse des précipitations.

L'équipe a cependant trouvé une connexion inattendue avec un système de courant océanique de l'autre côté de l'Atlantique, au large de la pointe sud de l'Afrique. LesAiguilles actuellesamène l'eau chaude de l'océan Indien vers le sud le long de la côte africaine et autour de la pointe de l'Afrique, puis se retourne pour se connecter aux courants circumpolaires australes autour de l'Antarctique. De plus, une partie de l'eau chaude du courant Agulhas - connue sous le nom de fuite Agulhas - pénètre dans l'Atlantique.

Il s'avère que la quantité d'eau chaude de la fuite Agulhas affecte la circulation du courant océanique dans l'Atlantique. Kelly a fait remarquer :

Nous avons découvert que les deux sont liés, mais je ne pense pas que nous ayons trouvé que l'un cause l'autre, il est plus probable que tout ce qui a changé les Agulhas a changé tout le système.

La plupart des gens ont pensé que ce courant devrait être entraîné par un changement de salinité, mais ce sont peut-être les vents [de l'océan Austral].

LuAnne Thompson, également océanographe de l'Université de Washington, est co-auteur de l'article. Elle a dit,

Je pense que cela change notre perception de l'ensemble de la circulation de renversement de l'Atlantique, dont le Gulf Stream fait partie. Cela ramène le rôle de l'atmosphère dans ce qui contrôle le climat dans les hautes latitudes, que tout n'est pas déterminé par ce qui se passe dans les océans.

Cette image, obtenue par le spectroradiomètre imageur à résolution modérée (MODIS) sur le satellite Terra de la NASA le 18 avril 2004, montre le littoral de la Géorgie et des Carolines. Le Gulf Stream est la pièce d

Cette image, acquise par le satellite Terra de la NASA le 18 avril 2004, montre le littoral de la Géorgie et des Carolines. Le Gulf Stream est la pièce d'eau avec une surface de mer agitée qui semble s'éloigner de la côte. Image via Jacques Descloîtres, équipe d'intervention rapide MODIS,Nasa/ GSFC.

Même si moins de chaleur est transportée vers l'Atlantique Nord, le refroidissement qu'il provoque est compensé par la tendance au réchauffement planétaire du changement climatique, selon ces scientifiques. Kelly a commenté :

Donc tout ce concept dans le film [Le surlendemain] du gel du port de New York n'a aucun sens. Si le Gulf Stream ne transporte pas autant de chaleur des tropiques, cela signifie simplement que l'Atlantique Nord ne se réchauffera pas aussi vite que le reste de l'océan. Il ne va pas se refroidir.

Conclusion : les courants océaniques qui transportent l'eau chaude des tropiques vers l'Atlantique nord ralentissent depuis 2004. Les scientifiques ont découvert que ce ralentissement est associé aux courants au large de la pointe du continent africain, et spéculent que les deux courants sont entraînés par des changements dans l'atmosphère.