Y avait-il une autre civilisation sur Terre avant les humains ?

Est-ce que d'autres étaient là avant nous ? Photo de James Younger sur l'île de Vancouver, en Colombie-Britannique.

C'est une expérience de pensée convaincante. Et s'il y avait une civilisation industrielle sur Terre avant nous ? Et si, au cours de dizaines de millions d'années, toutes les preuves directes de cela étaient réduites en poussière ? Serait-il possible de détecter des preuves de cette poussière imprégnée de civilisation dans les archives géologiques ? AstrophysicienAdam Frankde l'Université de Rochester, etGavin Schmidt, directeur du NASA Goddard Institute for Space Studies, aborde cette question dans un article publié le 10 avril 2018 dans leÉvalués par les pairs Revue internationale d'astrobiologie(voir en ligne ici).

Ils appellent leur étude l'hypothèse silurienne d'après une race de reptiles intelligents et bipèdes - connus sous le nom deSiluriens- introduit dans un épisode de 1970 de la série britannique de science-fictionDocteur Who. Pourquoi? C'est parce que, comme Frank l'a expliqué dans un article d'avril 2018articledansL'Atlantique:

… si on remonte aussi loin, on ne parle plus de civilisations humaines. Homo sapiens n'a fait son apparition sur la planète qu'il y a à peine 300 000 ans.

L'idée du nouvel article de Frank et Schmidt est née en partie des études de Frank sur le réchauffement climatique dece qu'il a appeléunastrobiologiqueperspective. En d'autres termes, il se demandait si une civilisation industrielle survenant sur une planète déclencherait, par sa propre activité, sa propre version d'un changement climatique. Ilexpliqué:

Nous sommes habitués à imaginer des civilisations éteintes en termes de statues englouties et de ruines souterraines. Ces types d'artefacts des sociétés précédentes sont parfaits si vous ne vous intéressez qu'à des échelles de temps de quelques milliers d'années. Mais une fois que vous ramenez l'horloge à des dizaines de millions ou des centaines de millions d'années, les choses se compliquent…

Les chercheurs pourraient-ils trouver des preuves claires qu'une espèce ancienne a construit une civilisation industrielle de relativement courte durée bien avant la nôtre ? Peut-être, par exemple, certains mammifères primitifs se sont-ils brièvement élevés à la construction de la civilisation à l'époque du Paléocène, il y a environ 60 millions d'années. Il y a des fossiles, bien sûr. Mais la fraction de vie qui se fossilise est toujours infime et varie beaucoup en fonction du temps et de l'habitat. Il serait donc facile de passer à côté d'une civilisation industrielle qui n'a duré que 100 000 ans – ce qui serait 500 fois plus long que ce que notre civilisation industrielle a fait jusqu'à présent.



Comme dans le célèbreéchelle de Kardashev– souvent invoqué dans les discussions sur d'éventuelles civilisations extraterrestres – Frank et Schmidt définissent une civilisation terrestre antérieure par son utilisation de l'énergie. UNEdéclarationde l'Université de Rochester a déclaré :

Les êtres humains entrent tout juste dans une nouvelle ère géologique que de nombreux chercheurs appellentl'anthropocène, la période au cours de laquelle l'activité humaine influence fortement le climat et l'environnement. Dans l'Anthropocène, les combustibles fossiles sont devenus au cœur de l'empreinte géologique que les humains laisseront sur Terre. En regardant l'empreinte de l'Anthropocène, Schmidt et Frank… présentent des preuves de ce qui pourrait être laissé si des civilisations industrielles comme la nôtre existaient des millions d'années dans le passé.

Les êtres humains ont commencé à brûler des combustibles fossiles il y a plus de 300 ans, marquant le début de l'industrialisation. Les chercheurs notent que l'émission de combustibles fossiles dans l'atmosphère a déjà modifié le cycle du carbone d'une manière qui est enregistrée dans les enregistrements des isotopes du carbone. D'autres façons dont les êtres humains peuvent laisser une empreinte géologique comprennent :

– L'agriculture, à travers des taux d'érosion et de sédimentation fortement accrus.

– Les plastiques, les polluants synthétiques et même des choses comme les stéroïdes, qui seront géochimiquement détectables pendant des millions, voire des milliards d'années.

– La guerre nucléaire, si elle se produisait, qui laisserait derrière elle des isotopes radioactifs inhabituels.

Opération Crossroads, un premier essai nucléaire sur l

En 2016, 28 des 35 membres deun groupe de travail Anthropocènepour le 35e Congrès géologique international a convenu qu'unpointe doréedans les couches de sédiments de la Terre - un événement ou un groupe d'événements déposés dans les roches délimitant clairement une époque géologique d'une autre - se produit vers les années 1950. C'est alors qu'on appellela grande accélérationa commencé sur Terre, lorsque nos impacts humains se sont intensifiés et ont commencé à se produire à l'échelle mondiale, pas seulement localement. Les essais nucléaires, comme celui de 1946 sur l'atoll de Bikini, illustré ici, sont des exemples d'événements mondiaux d'origine humaine dont les traces pourraient être trouvées dans les archives rocheuses. Image viaDépartement américain de l'énergie.

Franca écritdansL'Atlantique:

Ironiquement, cependant, le marqueur le plus prometteur de la présence de l'humanité en tant que civilisation avancée est un sous-produit d'une activité qui peut la menacer le plus.

Lorsque nous brûlons des combustibles fossiles, nous libérons dans l'atmosphère du carbone qui faisait autrefois partie des tissus vivants. Cet ancien carbone est appauvri dans l'une des trois variétés naturelles de cet élément, ou isotopes. Plus nous brûlons de combustibles fossiles, plus l'équilibre de ces isotopes du carbone se déplace. Les scientifiques de l'atmosphère appellent ce changementl'effet Suess, et le changement des rapports isotopiques du carbone dû à l'utilisation de combustibles fossiles est facile à observer au cours du siècle dernier. Les augmentations de température laissent également des signaux isotopiques. Ces changements devraient être évidents pour tout futur scientifique qui analyse chimiquement les couches de roche exposées de notre époque.

Francmentionnéque regarder l'ascension et la chute des civilisations en termes d'impacts planétaires pourrait également affecter la façon dont les chercheurs abordent les futures explorations d'autres planètes :

Nous savons que Mars et, peut-être, la première Vénus étaient plus habitables qu'ils ne le sont aujourd'hui, et il est possible que nous trouvions un jour les sédiments géologiques là aussi. Cela nous aide à réfléchir à ce que nous devrions rechercher.

Et ilmentionné:

En nous interrogeant sur les civilisations perdues dans les temps lointains, nous nous interrogeons également sur la possibilité de règles universelles guidant l'évolution de toutes les biosphères dans tout leur potentiel créatif, y compris l'émergence des civilisations. Même sans Paléocéniens conducteurs de pick-up, nous apprenons seulement maintenant à voir à quel point ce potentiel pourrait être riche.

Lire la suite d'Adam Frank dansL'Atlantique: Y a-t-il eu une civilisation sur Terre avant les humains ?

Une civilisation industrielle pré-humaine ? Illustration par Michael Osadciw/Université de Rochester.

Conclusion : dans un nouvel article publié en avril 2018 dans leRevue internationale d'astrobiologie, Adam Frank de l'Université de Rochester et Gavin Schmidt de l'Institut Goddard d'études spatiales de la NASA demandent quels signes une ancienne civilisation industrielle préhumaine aurait laissé dans les archives géologiques.

Source : L'hypothèse silurienne : Serait-il possible de détecter une civilisation industrielle dans les archives géologiques ?

Via l'Université de Rochester