Quelle est la durée de vie habitable de la Terre ?

Résultats publiés aujourd'hui (19 septembre) dans la revueAstrobiologierévèlent la durée de vie habitable de la planète Terre - basée sur notre distance du soleil et les températures auxquelles il est possible pour la planète d'avoir de l'eau liquide.

L'équipe de recherche s'est inspirée des étoiles. En utilisant comme exemples des planètes récemment découvertes en dehors de notre système solaire (exoplanètes), ils ont étudié le potentiel de ces planètes à héberger la vie.

La Terre vue de la Lune via les astronautes d

La Terre vue de la Lune via les astronautes d'Apollo 8 en 1968

La recherche a été dirigée par Andrew Rushby, de l'école des sciences de l'environnement de l'UEA. Il a déclaré: 'Nous avons utilisé le concept de' zone habitable 'pour faire ces estimations - il s'agit de la distance de l'étoile d'une planète à laquelle les températures sont propices à la présence d'eau liquide à la surface.'

« Nous avons utilisé des modèles d'évolution stellaire pour estimer la fin de la vie habitable d'une planète en déterminant quand elle ne sera plus dans la zone habitable. Nous estimons que la Terre cessera d'être habitable quelque part entre 1,75 et 3,25 milliards d'années. Après ce point, la Terre sera dans la « zone chaude » du soleil, avec des températures si élevées que les mers s'évaporeraient. Nous verrions un événement d'extinction catastrophique et terminal pour toute vie.

'Bien sûr, les conditions pour les humains et d'autres formes de vie complexes deviendront impossibles beaucoup plus tôt - et cela est accéléré par le changement climatique anthropique. Les humains auraient des problèmes, même avec une petite augmentation de la température, et vers la fin, seuls les microbes dans des environnements de niche seraient capables de supporter la chaleur.

« En regardant en arrière dans le même temps, nous savons qu'il y avait une vie cellulaire sur terre. Nous avions des insectes il y a 400 millions d'années, des dinosaures il y a 300 millions d'années et des plantes à fleurs il y a 130 millions d'années. Les humains anatomiquement modernes n'existent que depuis 200 000 ans – vous pouvez donc voir qu'il faut beaucoup de temps pour que la vie intelligente se développe.



« La quantité de temps habitable sur une planète est très importante car elle nous renseigne sur le potentiel d'évolution d'une vie complexe – qui nécessitera probablement une plus longue période de conditions habitables.

« L'examen des mesures d'habitabilité est utile car cela nous permet d'étudier le potentiel d'autres planètes à héberger la vie et de comprendre à quel stade la vie peut en être ailleurs dans la galaxie.

'Bien sûr, une grande partie de l'évolution est due à la chance, donc ce n'est pas concret, mais nous savons que des espèces complexes et intelligentes comme les humains ne pourraient pas émerger après seulement quelques millions d'années car cela nous a pris 75 % de toute la vie habitable. de cette planète à évoluer. Nous pensons que ce sera probablement une histoire similaire ailleurs.

Près de 1 000 planètes en dehors de notre système solaire ont été identifiées par les astronomes. L'équipe de recherche a examiné certains d'entre eux à titre d'exemples et a étudié la nature évolutive de l'habitabilité planétaire au cours des temps astronomiques et géologiques.

« Il est intéressant de noter que peu d'autres prédictions basées sur la seule zone habitable étaient disponibles, c'est pourquoi nous avons décidé de travailler sur une méthode pour cela. D'autres scientifiques ont utilisé des modèles complexes pour faire des estimations pour la Terre seule, mais ceux-ci ne conviennent pas pour s'appliquer à d'autres planètes.

« Nous avons comparé la Terre à huit planètes qui sont actuellement dans leur phase habitable, dont Mars. Nous avons découvert que les planètes en orbite autour d'étoiles de plus petite masse ont tendance à avoir des durées de vie de zone habitable plus longues.

« L'une des planètes sur lesquelles nous avons appliqué notre modèle est Kepler 22b, qui a une durée de vie habitable de 4,3 à 6,1 milliards d'années. Encore plus surprenant est Gliese 581d qui a une durée de vie habitable massive comprise entre 42,4 et 54,7 milliards d'années. Cette planète peut être chaude et agréable pendant 10 fois toute la durée d'existence de notre système solaire !

« À ce jour, aucune véritable planète analogue à la Terre n'a été détectée. Mais il est possible qu'il y ait une planète habitable semblable à la Terre à moins de 10 années-lumière, ce qui est très proche en termes astronomiques. Cependant, l'atteindre prendrait des centaines de milliers d'années avec notre technologie actuelle.

« Si jamais nous devions déménager sur une autre planète, Mars est probablement notre meilleur pari. Il est très proche et restera dans la zone habitable jusqu'à la fin de la vie du Soleil, dans six milliards d'années. »

‘Habitable Zone Lifetimes of Exoplanets around Main Sequence Stars’ d’Andrew Rushby, Mark Claire, Hugh Osborne et Andrew Watson est publié dans la revue Astrobiology le jeudi 19 septembre 2013.

Via l'Université d'East Anglia