Pourquoi les étoiles sont-elles si brillantes ce soir ?

Des arbres nus scintillant sous un ciel étoilé, la lune visible à travers les brindilles.

Même le clair de lune ne peut pas diminuer ces étoiles brillantes. Des arbres glacés au clair de lune et une belle vue sur les constellations Orion et Taurus, et l'amas d'étoiles des Pléiades, prises début janvier 2017 par Cynthia Haithcock en Caroline du Nord.

Regardez dehors un soir d'hiver nordique (été méridional). Vous verrez de nombreuses étoiles brillantes. Le ciel du soir semble également plus clair et plus net qu'il ne l'était 6 mois plus tôt, en supposant qu'aucun nuage ne gêne. Pourquoi? Les soirs de décembre, janvier et février – au cours de notre orbite annuelle autour du soleil – notre ciel du soir fait faceune façonducentre de notre galaxie de la Voie Lactée, vers la périphérie de notre galaxie. Il y a moins d'étoiles entre nous et l'espace extragalactique à cette période de l'année. Nous regardons également vers le bras spiral de la galaxie dans lequel réside notre soleil - appelé leBras d'Orion– et vers quelques étoiles gigantesques situées dans cette direction. Ces énormes étoiles relativement proches de nous, dans notre propre voisinage galactique, notre propre bras spiral local, et elles ont donc l'air brillantes !

Considérez le ciel à la période opposée de l'année. En juin, juillet et août, le ciel du soir vu de la Terre entière fait facevers le centrede la galaxie de la Voie lactée.

La galaxie est d'environ 100 000Années lumièreà travers, et son centre est à quelque 25 000 à 28 000 années-lumière de nous ici sur Terre. Nous ne voyons pas le centre exact de la Voie lactée, car elle est obscurcie par la poussière galactique. Mais pendant les mois d'été de l'hémisphère nord (mois d'hiver de l'hémisphère sud), alors que nous scrutons le disque de la galaxie, nous regardons quelque 75 000 années-lumière d'espace rempli d'étoiles (la distance entre nous et le centre, plus la distance au-delà du centre jusqu'à l'autre côté de la galaxie).

Ainsi, les soirs de juin, juillet et août, nous regardons vers la lumière combinée de milliards et de milliards d'étoiles. La lumière combinée de tant d'étoiles lointaines donne au ciel unbrumeuxqualité.

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Une spirale blanche et plate avec plusieurs bras, des flèches pointant vers l

Voir plus grand. | Les soirs de juin, juillet et août, nous regardons vers le centre de la galaxie, comme l'indiquent les flèches rouges. Les soirs de décembre, janvier et février, on regarde loin du centre, comme l'indiquent les flèches bleues. Nous voyons moins d'étoiles maintenant et nous examinons notre bras spiral local. L'effet global est que les étoiles semblent plus brillantes à cette période de l'année. Concept de l'artiste via NASA/ JPL/ Caltech/ R.Hurt.



Plusieurs bandes horizontales blanches floues avec des points étiquetés le long d

Voir plus grand.| Notre bras local de la Voie lactée s'appelle le bras d'Orion. Remarquez la ceinture d'Orion - qui apparaît dans notre ciel sous la forme de trois étoiles moyennement brillantes (voir photo ci-dessous) - et remarquez les étoiles les plus brillantes d'Orion, Bételgeuse et Rigel. Si vous visitezcette page sur Wikipédia, vous trouverez cette image sous forme interactive.

Notre bras spiral de la galaxie s'appelle le bras d'Orion, ou parfois l'éperon d'Orion. Ce n'est pas l'un des principaux bras spiraux de la Voie lactée, mais seulement un bras spiral « mineur ». Notre bras Orion local fait environ 3 500 années-lumière de diamètre. Sa longueur est d'environ 10 000 années-lumière. Notre soleil, la Terre et toutes les autres planètes de notre système solaire résident dans ce bras d'Orion. Nous sommes situés près du bord intérieur de ce bras en spirale, environ à mi-chemin sur sa longueur.

Le bras d'Orion est aussi parfois appelé bras local, bras Orion-Cygnus ou éperon local.

Peut-être connaissez-vous les étoiles brillantes de l'éminente constellation d'Orion le chasseur ? Cette constellation est visible le soir pendant l'hiver de l'hémisphère nord (été de l'hémisphère sud). Les étoiles du puissant Orion résident également dans le bras d'Orion de la Voie lactée. En fait, notre bras de la galaxie porte le nom de cette constellation.

En savoir plus sur la place du soleil dans le bras d'Orion ici

Ciel noir avec un certain nombre d

Voir plus grand. | L'étoile la plus brillante Sirius à gauche, avec la constellation d'Orion, un peu comme vous les verriez un soir de décembre, janvier ou février. Remarquez la rangée courte et droite de trois étoiles moyennement brillantes : la ceinture d'Orion. Les étoiles au-dessus et au-dessous de la Ceinture sont Bételgeuse et Rigel. Photo dePour VM Facebookamie Susan Jensen à Odessa, Washington. Merci, Suzanne.

Conclusion : les étoiles dans le ciel d'hiver de l'hémisphère Nord semblent plus brillantes – et le ciel dans l'ensemble semble plus clair (en supposant qu'il n'y ait pas de nuages) – parce que la Terre est tournée loin du centre galactique et vers les profondeurs de l'espace.